Robert F. Smith, un empresario también afroamericano con una fortuna estimada en 4.400 millones de dólares, se comprometió a pagar toda la deuda que la clase había contraído para estudiar: un total calculado en 40 millones de dólares.

Los más de 400 estudiantes y sus familiares premiaron a Smith con un caluroso aplauso.

“Mi familia va a crear una subvención para eliminar sus préstamos estudiantiles”, dijo Smith al público, según la cuenta de Twitter de la universidad.

“Esta es mi clase”, dijo Smith, quien asistió a la ceremonia para recibir un título honorífico. “Sé que mi clase lo pagará en el futuro”, ayudando a mejorar las vidas de otros estadounidenses negros.

Este año, Smith ya había anunciado una donación de un millón y medio de dólares a esa casa de estudios, pero lo ocurrido este domingo fue una sorpresa incluso para el personal de Morehouse, según el diario Atlanta Journal-Constitution.

Un portavoz de Morehouse dijo que se trata del regalo más grande en la historia de la universidad, cuyos graduados incluyen al líder de los derechos civiles Martin Luther King Jr., el cineasta Spike Lee y el actor Samuel L. Jackson.

“Si pudiera hacer una voltereta hacia atrás, lo haría”, dijo Elijah Dormeus, un estudiante de negocios, al periódico. “Estoy profundamente eufórico”.

Según contó Dormeus, su deuda por un préstamo estudiantil asciende a 90.000 dólares. Su madre, Andrea Dormeus, es conductora de un autobús escolar en el barrio Harlem de Nueva York.

Smith, graduado en las universidades de Cornell y Columbia, fundó Vista Equity Partners en 2000, y para 2015 se había convertido en el afroamericano más rico, según la revista Forbes, con una fortuna que supera incluso a la de la celebridad multimillonaria (y donante de Morehouse) Oprah Winfrey.

En los últimos años, los costos crecientes de la educación universitaria y el número creciente de impagos han hecho de la deuda estudiantil un problema nacional creciente, abordado por muchos de los demócratas que buscan la nominación presidencial de su partido.

La deuda excede ahora los 1,5 billones, según cifras de la agencia Fitch.

Así que al menos en Morehead, Robert Smith dio un respiro a algunos de los estudiantes endeudados.

Charles Releford Jr., padre de uno de los graduados y de un segundo hijo en la clase de 2020 de Morehouse, tiene un ferviente deseo. “Tal vez él vuelva el próximo año”, dijo.